イチジクは漢字で「無花果」と書くが花はある

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イチジクの実は特徴的で、よくデザートに使われたりジャムになったりしています。 実がなるということは花が咲いているはずですが、イチジクの花って見たことありませんよね。

そういえばイチジクは漢字で「無花果」と書き、つまり「花が無い果実」と読むことができます。ということは花はないのでしょうか?

いいえ、ちゃんとイチジクにも花はあるんです。 我々がイチジクの果肉と認識しているのが、イチジクの花なのです。

我々が食べているイチジクは、果肉ではなく花だった

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通常の果実は花が受粉して実になりますが、イチジクにはそれらしい花がありません。 イチジクを「無花果」と書くのも、イチジクは花が咲かないまま実を付けているかのように見えたからです。

しかしながらイチジクにも花があります。実はイチジクの実として流通しているものが花なんです。 私たちが食べているイチジクは、果肉ではなく花嚢という花を覆っている袋なのです。

イチジクは花嚢の中で白い花を咲かせ、熟して種となります。 でもイチジクの実の中で花が咲いたとして、どうやって受粉しているのか疑問に思いますよね。 固い殻の中で花が咲いたとしても、花粉を殻の中に入れられなければ受粉できませんよね?

ところがイチジクにはちゃんと受粉する手段があるんです。 「イチジクコバチ」というハチが送粉者を担っています。

イチジクはイチジクコバチが受粉させている

イチジクは株ごとにオスとメスに分かれており、オスの木には雄花、メスの木には雌花が咲きます。 イチジクは雄株も雌株も実のような花を作りますが、どちらも殻に守られているので通常の手段では花粉は実の外に出ていかず受粉できません。 そんなイチジクの受粉は、イチジクと共生関係にある「イチジクコバチ」という体長1mmのハチが行っています。

イチジクコバチは「雄株のイチジクの木の実の中」で誕生します。 誕生して数時間で実の中で交尾し、イチジクコバチのオスは実からの出口を作って短い寿命を終えます。

その後メスはオスが作った出口から飛び出し、産卵場所であるイチジクの雄株の実の中を目指します。 しかしイチジクコバチはイチジクの雄株と雌株を見分けることができないので、当てずっぽうで実に入ります。

この時メスは体にイチジクの雄株の花粉を付けているため、それが雌株のイチジクの木の実に入り込むとイチジクは受粉できるという訳です。 しかし雌株の実に入り込んでしまったイチジクコバチは雌花が邪魔で産卵できないまま死にます。 また固い実の中に入るのは相当な苦労があるようで、目的の雄株の実に入ることが出来ても産卵を終えるとそこで寿命を終えてしまいます。

イチジクコバチが産卵まで漕ぎつくとイチジクが受粉できず、イチジクが受粉するとイチジクコバチは産卵できません。 一見すると利益相反の関係に見えますが、イチジクコバチが雄株と雌株のどちらにも突っ込んでいくのは互いの繁殖に必須の行動です。 もしイチジクコバチが雄株と雌株を見分ける能力を身に付けたり、イチジクが上手いこと雌株に誘導する能力を身に付けてしまうと、一方が絶滅してやがてもう一方も絶滅してしまいます。

さてこのイチジクコバチ、気候の関係で日本には生息できません。 それなのに日本ではイチジクが繁殖しているのですが、なぜだか分かるでしょうか?

日本にはイチジクコバチなんていないけど…?

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イチジクコバチにとって日本は寒すぎて生きていけません。 つまり日本のイチジクは自然には受粉できないという事ですが、日本のイチジクは一体どうやって増えているのでしょうか?

実は日本のイチジクはほとんどが雌株であり、受粉しておらず自然な繁殖はしていません。 日本においてイチジクは挿し木によって増やしています。 イチジクは枝を切って土に刺すと、新たなイチジクの木として成長できるのです。

しかもおいしく食べるために品種改良されており、受粉しなくても実が熟すようになっています。 いくらでも挿し木で増やしておいしく食べられるなんて便利にできていますね。

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