カゲロウは成虫になると口が退化して食べられなくなり数時間で死ぬ

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昆虫の中には寿命自体は結構長いのに成虫として生きられる期間は短いものがいます。 例えばトンボやセミは幼虫として数年過ごしますが、成虫として生きられる期間はほんの1~2か月程度しかありません。

中にはそんなトンボやセミの成虫ですら長生きに見えてしまう昆虫がいます。 それがカゲロウで、なんと成虫になって数時間~数日で死にます。成虫になると口の機能が低下してエサも食べられなくなるという、とんでもない昆虫なのです。

繁殖のための成虫化を突き詰めたカゲロウ

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幼虫としての寿命は長いのに成虫としての寿命が短い昆虫は、その短い成虫の期間を繁殖活動に充てます。 成虫として周囲を飛び回って繁殖相手を探し、交尾・産卵するとおおよそ生涯は終わります。 成虫としての期間は繁殖活動のためにあると言っても過言ではありません。

なぜ寿命を削ってまで成虫になるのかと言えば、繁殖相手を見つけるためと言えます。 モゾモゾとしか動けない幼虫のままでは活動範囲が限られ、その中で繁殖相手を見つけるのは難しいですからね。

子への教育や親の庇護が不要な動物は、繁殖相手を見つけて交尾・産卵すればその命の役割は終わります。 時々交尾を終えたオスを食べる種がいますが、あれも命の有効活用とも言えます。 人間目線では残酷なようにも見えますが、オスを食べて栄養を確保することで多くの子孫を残せるようになるのですから無駄ではありません。

さてこの「成虫となって繁殖する」ことを至上命題とした場合、繁殖までこぎ着ければ死んでも問題ないと考えることができます。それを極限まで突き詰めたのが「カゲロウ」です。

ちなみにウスバカゲロウは名前こそカゲロウですが、成虫になった後も普通にエサを食べ2~3週間ほど生きます。 カゲロウがカゲロウ目なのに対してウスバカゲロウはアミメカゲロウ目に属しており、実はそこまで近い関係にはありません。

カゲロウの成虫は1日で死ぬ

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カゲロウの寿命は種によって半年~1年程度ですが、そのうち99%以上が幼虫の期間です。 カゲロウの幼虫は水生昆虫であり、藻を食べるもの、堆積物を食べるもの、他の昆虫を捕食するものなど種によって様々です。そして成虫になると羽虫となり空を飛ぶようになりますが、どのカゲロウも大抵が成虫になって1日で死にます。

成虫になると口がほとんど機能しなくなり、エサを食べることすらできなくなります。 カゲロウはまさに繁殖するためだけに成虫となり、次代を残す役目を果たすとその生涯を終えるのです。

成虫となって長く生きられない昆虫はそれなりにいますが、カゲロウのようにエサを食べることすらできない・1日で死ぬなんて極端なのはほとんどいません。 カゲロウは何を思って成虫になって死んでいくのでしょうか。

カゲロウの生き様にはある種の哲学を感じさせられ、儚さの象徴とされることも多いです。 まあ1個体を切り抜いて見れば儚さを感じるのかもしれませんが、実際の交尾現場に出くわすと大群でいるので全然儚く思わないんですけどね。

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