イチジクは漢字で「無花果」と書くが花はある

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イチジクの実は特徴的で、よくデザートに使われたりジャムになったりしています。 でもイチジクの花はどんな形でしたっけ?

そういえばイチジクは漢字で「無花果」と書きます。ということは花はないのでしょうか? いえいえ、ちゃんとイチジクにも花はあるんです。

我々が食べているイチジクは、果肉ではなく花だった

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通常の果実は花が受粉して実になりますが、イチジクにはそれらしい花がありません。 イチジクを「無花果」と書くのも、イチジクは花が咲かないまま実を付けているかのように見えたからです。

実はイチジクの実として流通しているものが花なんです。 私たちが食べているイチジクは、果肉ではなく花嚢という花を覆っている袋なのです。

イチジクは花嚢の中で白い花を咲かせ、熟して種となります。 ん?でもイチジクの実の中で花が咲いたとして、どうやって受粉しているのしょう? 固い殻の中で花が咲いても受粉できませんよね?

いえいえ、実はちゃんと受粉する手段があるんです。

イチジクはイチジクコバチが受粉させている

イチジクの受粉は、イチジクと共生関係にある「イチジクコバチ」という体長1mmのハチが行っています。

イチジクは株ごとにオスとメスに分かれており、オスの木には雄花、メスの木には雌花が咲きます。 これを雌雄異株と言います。

イチジクコバチは「雄株のイチジクの木の実の中」で誕生します。 そして誕生して数時間でメスと交尾し、イチジクコバチのオスは実からの出口を作って短い寿命を終えます。 メスのイチジクコバチはそこから外に飛び出し、産卵場所であるイチジクの実の中を目指します。

この時イチジクコバチは体にイチジクの花粉を付けています。 それが雌株のイチジクの木の実に入り込むとイチジクは受粉できる訳です。 ちなみに固い身の中に入るのは相当な苦労があり、産卵を終えるとそこで寿命を終えてしまいます。

なおイチジクは雄株も雌株も木の実を作り、イチジクコバチは雌株の木の実に入り込んでしまうと雌花が邪魔で産卵できないまま死にます。 イチジクコバチが産卵するには雄株の木の実に入る必要があり、入れるかは運のようです。

こんな無茶苦茶な共生関係ですが、それでも繁殖のために互いが必要になのです。

日本にはイチジクコバチなんていないが・・・?

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イチジクコバチにとって日本は寒すぎて生活できません。 であれば日本のイチジクは一体どうやって増えているでしょうか?

実は日本のイチジクはほとんどが雌株で、また受粉していません。 なのでいくら種を植えても発芽できません。

日本ではイチジクを挿し木することによって増やしています。 枝を切って土に刺すと、新たなイチジクの木として成長できるのです。

でもおいしく食べるために品種改良されており、受粉しなくても実が熟すようになっています。 いくらでも挿し木で増やしておいしく食べられるなんて便利にできていますね。

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